Выдающийся немецкий дирижер Герман Абендрот родился 19 января 1883 года во Франкфурте-на Майне. Проявившаяся с детства одаренность определила его карьеру профессионального музыканта. Закончив первоначальное обучение, Абендрот переехал в Мюнхен, где поступил в Королевскую высшую музыкальную школу. Он изучал теорию музыки и композицию под руководством выдающегося педагога и композитора Людвига Тюиля, а дирижерское искусство - у Феликса Мотля, великого дирижера вагнеровской школы.

Уже студенческие выступления молодого дирижера обратили на себя внимание музыкальной общественности Мюнхена, и по окончании обучения он в 1903 году получил приглашение руководить концертами местного оркестрового общества. Через два года Абендрот возглавил концерты Общества друзей музыки в Любеке, позже одновременно исполнял там же обязанности первого капельмейстера городского оперного театра и дирижера филармонического хора. Постепенно имя музыканта приобретало в Германии широкую известность.

В 1911 году Абендрот принял предложение стать музик-директором города Эссена. За время четырехлетнего пребывания на этой должности сформировались интересы музыканта в новой для него области - педагогике, которая заняла важнейшее место в его последующей творческой деятельности. В 1915 году он становится директором Высшей музыкальной школы Кёльна (с 1919 - профессор) и руководителем кёльнских Гюрцених-концертов.

Высокий авторитет Абендрота как дирижера и музыкального деятеля вызывает все новые предложения из различных городов Германии. Так, в 1922 году его приглашают руководить Нижнерейнскими музыкальными фестивалями и симфоническими концертами Берлинской городской оперы, в последующие годы - возглавлять Концертное и Музыкальное общества Кёльна.

Гастроли Абендрота-дирижера проходили во многих странах Европы. В 1925 году он впервые приехал в Советский Союз. Выступления в Москве и Ленинграде имели большой успех. Критика отмечала прекрасную технику дирижера, глубокой проникновение в стиль исполняемых произведений, признавая его наследником выдающихся традиций немецкой музыкальной культуры.

В 1934 году Абендрот поселился в Лейпциге. Он занял должность профессора лейпцигской консерватории и возглавил знаменитый оркестр лейпцигского Гевандхауза, сменив на этом посту Бруно Вальтера. В работе с коллективом особенно ярко проявились и обрели законченность лучшие качества дирижера. Абендрот стоял за пультом спокойно, избегая излишней жестикуляции, точно и властно управляя исполнением. В классике он придерживался строгих правил музыкального академизма, добиваясь от оркестра тщательного выполнения авторских указаний, динамической экспрессии, слитности и мощности звучания. В этот период стабилизировался и репертуар дирижера, основу его составили австрийские и немецкие классики - Бах. Гендель, Бетховен, Шуберт, Шуман, Брамс, Брукнер, Вагнер, Регер, Р. Штраус, а также произведения Листа и Чайковского.

После Второй мировой войны Герман Абендрот жил в ГДР. Он являлся профессором Высшей музыкальной школы и генерал-музик-директором г. Веймара, руководителем оркестра Лейпцигского радио, а с 1953 года - и оркестра Берлинского радио. Продолжалась также интенсивная гастрольная деятельность дирижера.

В 1951 году Абендрот вновь выступал в Советском Союзе. Со времени его предыдущих гастролей прошла четверть века. Дирижер встретился с новым поколением слушателей и завоевал их признание. Его мастерство стало еще совершеннее, ощущение стиля исполняемых произведений - еще тоньше. Сказывался и полувековой опыт концертного исполнительства. В одной из рецензий выдающийся отечественный дирижер А.В. Гаук отмечал в искусстве Абендрота «сочетание умения мыслить крупными масштабами форм с предельно ясной, четкой, филигранной прорисовкой деталей партитуры, стремление выявить каждый инструмент, каждый эпизод, каждый голос, подчеркнуть ритмическую остроту рисунка».

Особенно интересными были московские гастроли дирижера в 1954 году, когда Абендрот исполнил цикл из всех девяти симфоний Бетховена и провел в Большом театре спектакль «Фиделио». К этому времени он справедливо считался одним из крупнейших авторитетов в области интерпретаций сочинений великого композитора, и бетховенский цикл в Москве стал крупным событием музыкальной жизни, на которое пресса откликнулась целым потоком восторженных рецензий.

«Г. Абендрот оправдал надежды москвичей, - писал в одной из них Д.Д. Шостакович. - Он проявил себя блестящим знатоком бетховенских партитур, талантливым истолкователем бетховенских идей. В безупречной и по форме и по содержанию трактовке Г. Абендрота симфонии Бетховена прозвучали с глубокой динамической страстью, так присущей всему бетховенскому творчеству. Обычно, когда хотят отметить дирижера, говорят, что в его исполнении произведение прозвучало «по-новому». Заслуга Германа Абендрота именно в том, что в его исполнении бетховенские симфонии прозвучали не по-новому, а по-бетховенски».

В послевоенные годы Абендрот часто исполнял музыку С.С. Прокофьева, Д.Д. Шостаковича, Д.Б. Кабалевского. Он являлся членом жюри различных конкурсов и фестивалей. В 1956 году, незадолго до кончины, он стал почетным председателем Шумановского комитета, созданного в связи со столетием со дня смерти композитора.

Скончался Герман Абендрот 29 мая 1956 года в Йене.